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从东亚古人类到海岛“小矮人” 新发现阐释古人类生存故事

收藏 打印 发给朋友 来源: 化石网 网站编辑:化石猎人
热度15票 浏览24次 时间:2019年5月09日 09:27
这些化石属于一个全新的人类物种——吕宋人。

这些化石属于一个全新的人类物种——吕宋人。

这些化石属于一个全新的人类物种——吕宋人。

安徽东至华龙洞出土的人类头骨化石。

安徽东至华龙洞出土的人类头骨化石。

(化石网报道)据中国科学报(见习记者 任芳言):人类大家庭可能要有新成员加入了。近日,科学家在《自然》刊发了一项研究,他们在菲律宾最大的岛屿——吕宋岛上搜寻到一系列古人类的骨骼化石。小小的牙齿、弯曲的手部和脚部骨骼,证明了这些化石的主人有着娇小的体格。

法国自然历史博物馆古人类学家Florent Détroit及菲律宾大学考古学家Armand Mijares等研究者在文章中表示,这些化石属于一个全新的人类物种,并将其命名为吕宋人。

与这一发现类似的,是科学家在印度尼西亚弗洛雷斯岛上找到的“小矮人”——弗洛雷斯人,他们生活在10万年到6万年前,同样是发现自东南亚岛屿上的某个洞穴,并且身材矮小。

不过与弗洛雷斯人相比,能够支撑吕宋人为一个全新人种的证据数量还有待提升。“如果能找到更多的牙齿、头骨化石,提供更多的形态信息,对确证这一新人种将更具说服力。”中科院古脊椎动物与古人类研究所副研究员邢松告诉《中国科学报》。

科学家怎样认定一个新的人种?如何知晓它们从前的生存状态?以下几个研究故事或许能帮助人们更好地理解古人类学的研究工作。

岛屿洞穴里的人类近亲

Détroit和Mijares等人在吕宋岛的探索由来已久。在岛上的卡亚俄洞穴中,研究团队于2007年、2011年和2015年先后找到两块脚骨和两块手部骨骼,以及少部分股骨和7颗牙齿,这些化石至少来自于两名成人和一名儿童。

利用放射性元素铀进行鉴定后,科学家发现这些化石产生于7万年到5万年前。

确定一个新人种的关键是什么?头部的颌骨、牙齿等都是重要的参照依据。在接受媒体采访时,Détroit表示之所以认定吕宋人为一个新物种,是因为所发现的骨骼化石特征。

如果只看这些化石单一的某个特征,可能和其他原始人具有相似之处,“但如果把它们的特征综合在一起,与已知的智人均有所不同”。Détroit解释,研究团队由此将其判定为一个新的人种。

吕宋人和尼安德特人、丹尼索瓦人以及智人所处的时代相近,但更像是人类的亲戚而非直系祖先。其与其他人种之间的进化关系也难以确定。

Détroit等人发现,吕宋人不同身体部位的进化特征也各不相同,甚至显得有点“混乱”。比如吕宋人的牙齿与智人相似,有着更小的体积和更简单的结构。而其跖骨和手部的骨骼都呈弯曲状,这与南方古猿和早期人类骨骼相似,说明吕宋人可能具有较为原始的攀爬技能。

不过,吕宋人如何来到菲律宾的岛屿上,又有怎样的演化关系,这些都还有待研究者进一步确证。

真实版霍比特人

在离菲律宾不远的印度尼西亚弗洛雷斯岛上,有更多证据证明科研人员在梁布亚洞穴中发现的弗洛雷斯人或许是一个全新的人种。

自2003年首次发现弗洛雷斯人的化石踪迹以来,研究者又陆续发掘出多具完整的遗骸和散落在骨骼旁的石器工具。

科学家调查发现,弗洛雷斯人也是人类的一个旁系,有着与直立人完全不同的骨骼结构,具有更多古老人种的特征。

弗洛雷斯人可谓是货真价实的“霍比特人”——个子仅有100厘米、迷你型的头骨、脑容量是现代人的1/3、成年女性的体重仅有25公斤,但也会使用工具和语言,甚至会猎杀大象。

不过弗洛雷斯人究竟是如何灭绝的,为何没有在岛上存活足够长的时间,至今仍未有定论。

学界有观点认为其不断缩小的体型可能遵循了“岛屿法则”,即大体积的变小,小体积的变大。而弗洛雷斯人体型不断缩小,可能与居住环境资源恶化、食物减少等因素有关。

已发表的研究通过分析吕宋人的牙齿大小,认为其体型变化也有类似特点。但要确证吕宋人是否有和弗洛雷斯人一样袖珍的身高,还须找到更多部位的骨骼化石。

前有弗洛雷斯人,后有吕宋人,科学家陆续在东南亚地区的独立岛屿上发现新人种的踪迹,这意味着东南亚可能是古人类多样性的摇篮。邢松表示,多样性越来越丰富,考古学家和古人类学家有越来越多的新发现,这“完全有可能”。

复原第一手资料

中科院古脊椎动物与古人类研究所研究员裴树文告诉《中国科学报》,在古人类研究领域,如果原创性研究不能在文章中体现出第一手资料,说服力便会大打折扣。

裴树文的研究领域之一是中更新世晚期的东亚古人类演化。4月29日,他与该所研究员刘武、吴秀杰等人关于安徽华龙洞中更新世人类化石的研究发表在美国《国家科学院院刊》上。以这项研究为例,可以一窥古人类学家和考古学家的工作流程。

裴树文介绍,在华龙洞发现的30多件人类化石大约属于16个古人类个体,其中完整度较高的包含了19件头骨和下颌碎片。

研究者在把化石从室外搬到室内仔细研究之前,还需要细致地修复、拼接、CT扫描和虚拟复原等,以获得较为完整的实体头骨、下颌骨和颅内膜。

这之后,还需要将不同部位化石的结构特征与其他古人类化石数据进行对比。在这项研究中,研究者将获得的化石与非洲、欧洲和亚洲更新世中期、晚期的直立人、古老型智人、早期现代人、尼安德特人以及现代人等进行对比。

研究者发现,距今大约30万年的华龙洞人类化石标本,呈现出与东亚中更新世直立人、更新世晚期人类及现代人类相似的混合特征。华龙洞人类头骨有一系列与周口店等东亚更新世中期人类一致的原始特征。

裴树文表示,除了用铀系放射性元素测定人类化石的年代,研究者还运用形态学手段,对出土哺乳动物群的构成和演替进行分析,以了解古生态环境状况,以及古人类与古动物之间的依存关系。通过技术类型学分析手段,则能够了解早期人类如何以石器为工具进行生产和生活。科学家在室内还可以通过三维扫描等手段,对石制品和带有各类痕迹的骨骼标本上蕴含的人类行为信息进行分析。

“我们的研究发现,对质地较好的燧石结核,古人类会采取锤击法进行剥片和加工,而针对石英原料则采取砸击的方法,反映出多样化的适应策略。”裴树文表示,不仅是人类骨骼化石本身,其所处环境的动物化石和石器化石对研究者复原早期人类的生存途径也很有帮助。

裴树文介绍,评价一项古人类学的原创性研究,最重要的衡量标准是其研究材料的质量。“文章重要的亮点,是人类化石的发现。”

相关论文信息:

DOI:10.1038/s41586-019-1067-9
DOI:10.1073/pnas.1902396116
DOI:10.1038_s41586-019-1139-x
TAG: 古人类
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