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摩洛哥发现30万年前智人化石 早期人类足迹或许遍布非洲各地

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热度32票 浏览108次 时间:2017年6月12日 09:26
   该成年智人的下颚骨化石出土于摩洛哥的Jebel Irhoud地区,保存完好的牙齿让人不禁想到今天的人类。摄影:JEAN-JACQUES HUBLIN, MPI-

该成年智人的下颚骨化石出土于摩洛哥的Jebel Irhoud地区,保存完好的牙齿让人不禁想到今天的人类。摄影:JEAN-JACQUES HUBLIN, MPI-EVA, LEIPZIG

古生物学家Jean-Jacques Hublin最先发现Jebel Irhoud地区的这些智人化石。Hublin及其同事认为这些化石代表了智人最初的进化阶段。研

古生物学家Jean-Jacques Hublin最先发现Jebel Irhoud地区的这些智人化石。Hublin及其同事认为这些化石代表了智人最初的进化阶段。研究人员利用热释光测年法对化石遗址处的取火燧石等进行测定,发现这些智人距今已有30万至35万年的历史。摄影:SHANNON MCPHERRON, MPI EVA LEIPZIG

研究人员对Jebel Irhoud地区出土的众多化石进行三维扫描,并重建了某位智人的头骨。摄影:PHILIPP GUNZ, MPI EVA LEIPZIG

研究人员对Jebel Irhoud地区出土的众多化石进行三维扫描,并重建了某位智人的头骨。摄影:PHILIPP GUNZ, MPI EVA LEIPZIG

南侧视角下的Jebel Irhoud发掘现场,挖掘以前这里曾是一个类似于隧道的地质结构,如今基本都已露天。摄影:SHANNON MCPHERRON, MPI E

南侧视角下的Jebel Irhoud发掘现场,挖掘以前这里曾是一个类似于隧道的地质结构,如今基本都已露天。摄影:SHANNON MCPHERRON, MPI EVA LEIPZIG

某成年智人下颚骨的虚拟重构图,便于研究人员快捷准确的调整各个化石样本的位置与角度。摄影:JEAN-JACQUES HUBLIN, LEIPZIG

某成年智人下颚骨的虚拟重构图,便于研究人员快捷准确的调整各个化石样本的位置与角度。摄影:JEAN-JACQUES HUBLIN, LEIPZIG

这些中石器时代的工具包括颗粒状、柱状和片状等多种形态,它们出土于Jebel Irhoud发掘现场的第六和第七挖掘层。另外,所发现的智人化石中,除了一颗牙齿,其余

这些中石器时代的工具包括颗粒状、柱状和片状等多种形态,它们出土于Jebel Irhoud发掘现场的第六和第七挖掘层。另外,所发现的智人化石中,除了一颗牙齿,其余都出土于更低的第七挖掘层,这暗示着智人乃至中石器时代古人类的起源更趋向于泛非洲地区。摄影:MOHAMMED KAMAL, MPI EVA LEIPZIG

(中国化石网报道)据美国国家地理中文网(撰文:Michael Greshko 译者:清泉石上流):最新研究发现,相比于此前的考古界共识,现代人类的某些特征要进化的更早,早期人类的足迹或许遍布非洲各地。

当时的摩洛哥还是热带稀树草原,一群智人围在火堆旁,身边散落着石器工具。如今,他们所用的烤火器具经检测发现,这些智人距今已有30万年的历史,这比此前的预测要长了一倍。

相关发现刊登在本周三的《自然》期刊上,填补了人类化石记录中的空白。这些智人与当今的人类拥有诸多相似之处,另外此前的最早记录是出土于埃塞俄比亚、拥有19.5万年历史的智人。

这些古老的摩洛哥居民与我们相比,拥有更扁更长的头骨,这意味着脑部结构有明显不同。但两者的牙齿较为相似,面孔就更像了。

“他们的脸如果出现在当今的马路上,你几乎感觉不到异样。想想都很奇妙啊!”该科研项目的负责人、马克斯•普朗克进化人类学研究所(Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology)的古人类学家Jean-Jacques Hublin说道。

该考古遗址地位于非洲西北部,距离非洲东部和南部等古人类化石的地区十分遥远。

古人类学家认为本次发现的地点和年代意味着现代人类(智人的亚种)的进化进程可能出现的更早,地域更广泛,这与此前的推测大为不同。

“我觉得人们将在非洲其他地区找到更多古人类的相关证据,人类进化的时间节点有可能还要提前。”乔治•华盛顿大学的古人类学家Bernard Wood说道,他并未参与到本文的研究项目中。

出土于摩洛哥的这些化石和古老器具还有助于人们理清人类的发展旅程,他接着道:“证据的缺乏并不意味着没有证据。”

溯源之路

摩洛哥的Jebel Irhoud地区曾拥有一座重晶石矿,在上世纪60年代曾挖掘到一些石器工具和头骨碎片,轰动了整个科学界,科学家初步判断它们源自现代人类的某个古老近缘。

但要想确定这些化石在人类发展进程中的准确位置就需要测定它们的年代,这可是个棘手的任务,因为年代测定的前提是要知道这些化石所属的岩石层,而上世纪60年代的那次挖掘记录早已无处可循。

自从Hublin抵达Jebel Irhoud地区的那一天起,他就渴望着重新启动挖掘工作。2004年,他终于说服了摩洛哥政府,为挖掘现场修建了道路,并小心谨慎的剔除了200立方米的岩石碎片。

令研究者格外惊喜的是,那座矿场的下方埋藏着一片考古遗址,挖掘出了更多的石器工具和头骨残骸,包括下颚骨和部分头盖骨,还有充分证据表明这些古人类已经会使用火。

在同一个岩石层中发现石器工具和头骨残骸意义重大,意味着Hublin的团队可以根据这些工具的年代测定来推断化石的年代。

研究团队认为,这些石器工具散落在营火周围,无意中受到营火的加热,所携带的电荷遭到消除。所以如今它们所携带的任何电荷都有可能是它们在埋藏以后生成的,例如周围的沉积物在天然放射性的作用下轰击了这些石器工具。

Hublin的团队花了一年时间来测量Jebel Irhoud遗址地的放射性。通过比对年度放射剂量和石器工具携带的电荷,团队认为Jebel Irhoud遗址地的营火烘烤这些石器工具的时间大约是在31.5万年前,误差不超过3.4万年。

这一数据比2007年发表的推测结论早了整整一倍,其误差来源于当时不够严苛的放射性模型,Hublin也是当时论文的作者之一。利用现今的模型对当时的数据进行计算,结果是28.6万年,这与上文的结论基本一致。

本次发现把Jebel Irhoud遗址地推向了科学前沿,使其成为准确断代的非洲化石遗址地之一。

需要说明的是,Jebel Irhoud遗址地的数据与近期南非出土的纳莱蒂人(Homo naledi)有所重叠,后者是已灭绝的古人类分支,人体结构较为奇特。所以本次发现意味着当时至少有两种结构明显不同的古人类存活于非洲。

人类的镶嵌进化

Hublin团队认为,Jebel Irhoud化石的现代人面孔和原始头骨特征可能与现代人类没有突变型进化有关。现代人类在解剖学上更多的是镶嵌进化,这在尼安德特人(neanderthal)身上也有体现。

“现代人类并不是陈列室中花里胡哨的新款汽车,他们的形态和行为更像是不断累积的结果。”Wood说道。

该团队的发现还透露了智人先驱是如何分散到非洲大陆上。例如,他们可能是在周期性出现的“绿色撒哈拉时期”行至非洲北部,彼时草原取代了荒漠,让某些动物的迁徙成为可能。

然而,该论文的作者Hublin和Shannon McPherron都强调,他们尚不能确定人类起源于非洲的确切位置。

另外,目前的发现也给古人类学家摆出了难题:Jebel Irhoud遗址地的古人类化石是否仍属于智人范畴?

“古人类学家对于现代人类的界定范围一直持有争议,而Jebel Irhoud遗址地的发现使之更加扑所迷离。”任职于哈弗大学和澳大利亚格里菲斯大学的古人类学家Tanya Smith说道,他并未参与到Jebel Irhoud遗址地的研究项目中。

威斯康星大学麦迪逊分校的古人类学家John Hawks就对该论文的结论“摩洛哥化石属于智人进化枝”保持异议。

“诸如此类的论点有点操之过急了。”他说道,“他们创立了某个‘早期现代人类’的分类条目,也就重新划定了智人的定义,这种做法我可没见过。”

Hawks一方面肯定了研究者重新挖掘Jebel Irhoud遗址地的工作,另一方面也担心大家过度解读相关论文的内涵和重要性。

“很多科学家对本次发现中的古老头骨和近似于现代人的面孔颇为在意;另外Hublin及其同事还给出了年代测定结果。目前来看,他们的收获仅限于此。”Hawks接着道。

然而Wood却认为Hublin“早期现代人类”的论点能站得住脚。而且无论如何分类,Jebel Irhoud化石都将在人类历史长河中拥有一席之地。

“化石证据表明,30万年前这里曾聚集着一群古人类,他们与现代人类有很多相似点,至于怎么理解这一发现就是仁者见仁智者见智的事了。你可以扩展智人定义的外延以纳入Jebel Irhoud遗址地的发现,也可以认为他们是向现代人类进化的某阶段物种。”Wood总结道。
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